Undergraduate Course Descriptions

01:420:481 - Senior Seminar in French Culture: Écrire, ou l’art de voler les mots

Prerequisites: One prior 300-level course (315 or 316) taught in French is required

Course Description: Écrire en empruntant les mots des autres constitue, dans les cultures occidentales modernes et depuis l’invention du droit d’auteur, un acte illicite, passible de peines judiciaires parfois sévères. Mais à travers l’histoire, il n’en a pas toujours été ainsi. Il fut un temps où s’approprier les mots des autres n’était ni immoral ni puni par la loi. Jusqu’au dix-huitième siècle, la tradition littéraire recommandait au contraire aux auteurs d’emprunter les mots de leurs prédécesseurs. De fait, la plupart des « grands » auteurs de la littérature française seraient aussi de grands plagiaires s’ils étaient jugés à l’aune de la créativité moderne.

Cependant, nombreux sont les écrivains et les écrivaines qui, aujourd’hui encore, reconnaissent à quel point il leur est difficile d’écrire de la fiction, de la poésie ou du théâtre sans qu’y résonnent les mots de ceux qui les ont inspirés et formés, qui les ont émus et dont la lecture les a passionnés. Par ailleurs, on sait que la maîtrise de l’écriture s’acquiert en recopiant les mots des maîtres. Alors pourquoi le plagiat est-il devenu un acte moralement répréhensible ainsi qu’un délit puni par la loi ?

Fondamentalement, à qui nos mots appartiennent-ils?

A partir de textes littéraires courts (fables, nouvelles, contes, etc.) et variés (Montaigne, La Fontaine, Voltaire, Gautier, Borges, Sartre, Beyala, Daeninckx), ce cours tentera d’apporter quelques éléments de réponse à ces grandes questions qui fondent l’histoire et la pratique de la littérature. Trois films centrés sur le thème du plagiat guideront également la réflexion. Le cours sera enseigné en français. Les lectures seront aussi, pour la majeure partie, à faire en français.

Course URL - A Canvas site will be available at the beginning of the semester.

Course Satisfies Learning Goals:

  • Identify major modes of repetition and borrowings in French literature at different times in history
  • Examine critically the question of plagiarism in relation to various ideas about the nature of creativity
  • Understand norms and practices of citation and reference in the Humanities, public discourse, and artistic productions

Exams, Assignments, and Grading Policy: The final grade will be based on two quizzes, one oral presentation, one final project (research or creative), and regular homework assignments.

Course materials

Readings:

Martial. Epigrammes. I, 52; 53
Montaigne. De l’institution des enfants”
La Fontaine. Fables
Voltaire. Zadig
Gautier. Onuphrius
Borges. Pierre Ménard, auteur du Quichotte
Sartre, Jean-Paul. Les mots (extraits)
Daeninckx. Le manuscrit trouvé à Sarcelles
Beyala. Le petit prince de Belleville (extraits)

Films:

Truffaut, François. Les 400 coups (1959)
Losey, Joseph. Eva (1962)
Rapp, Bernard. Tiré à part (1996)

 

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